El ‘fantasma de Kyiv’ ha sido durante semanas un héroe de la resistencia ucraniana, un piloto legendario aclamado por supuestamente derribar 40 aviones rusos, toda una hazaña para un solo hombre, teniendo en cuenta que Moscú controla gran parte del cielo sobre Ucrania. 

«El ‘fantasma de Kyiv’ es una leyenda de superhéroes cuyo protagonista fue creado por los ucranianos», escribe el Comando de la Fuerza Aérea de Ucrania en su página de Facebook. La declaración se produjo después de que varios medios de comunicación publicaran historias que identificaban erróneamente al comandante Stepan Tarabalka como el hombre detrás del apodo. Tarabalka era un piloto real que murió el 13 de marzo durante un combate aéreo y recibió el título póstumo de Héroe de Ucrania, según informó el Ministerio de Defensa ucraniano el mes pasado.

Cuando los medios identificaron al personaje, las UAF salió rápido a negar las informaciones: «Tarabalka no es el ‘fantasma de Kyiv’, y no abatió 40 aviones». No obstante, aseguró que la leyenda sigue viva, encarnada en el «espíritu colectivo de los pilotos altamente calificados de la Brigada de Aviación Táctica que defienden con éxito la capital y la región». Los pilotos de combate de Ucrania son ampliamente superados en número por los rusos, por eso su tarea ha sido alabada. Ucrania asegura haber abatido 189 aviones rusos desde el inicio de la invasión, el 24 de febrero. 

Durante semanas, los ucranianos desconocían la identidad del supuesto héroe, pero eso no impidió que la historia se volviera viral en las redes sociales. Memes, fotos no relacionadas e incluso imágenes de un videojuego de simulador de vuelo circularon en estas plataformas. Además, fue utilizado como marca de marketing por un fabricante de aviones ucraniano y alguien diseñó y cosió una insignia militar inspirada en la leyenda.  

Las autoridades ucranianas también se sumaron a alimentar la leyenda apenas unos días después de la guerra. El 25 de febrero, el expresidente ucraniano Petro Poroshenko tuiteó una foto que el Ministerio de Defensa de Ucrania había compartido tres años antes, alegando falsamente que mostraba al ‘fantasma de Kyiv’ y que éste había derribado a seis pilotos rusos. 

Dos días después, la cuenta oficial de Twitter de Ucrania compartió un video que incluía la misma imagen, junto con imágenes de aviones de combate en acción, con música y el mensaje: «La gente lo llama el ‘fantasma de Kyiv’. Y con razón: este as de la UAF domina los cielos de nuestra capital y nuestro país, y ya se ha convertido en una pesadilla para los aviones rusos invasores”. Ese mismo día, el Servicio de Seguridad de Ucrania (SBU, por sus siglas en inglés) mostraba a un piloto de combate en el servicio de mensajería Telegram, al que llamaba el ‘fantasma de Kyiv’, «un ángel» que había derribado 10 aviones rusos. 

Días después, los perfiles de las fuerzas aéreas de Ucrania continuaban publicando contenido sobre el tema. «Hola, ocupante, ¡estoy volando por tu alma!», decía el mensaje que acompañaba una foto de un piloto y las letras ‘el fantasma de Kyiv’ grabadas en la imagen. La misma cuenta pedía el sábado a sus ciudadanos «no descuidar las reglas básicas de higiene de la información», escribía el sábado la UAF tras el desmentido, e instaba a las personas a «verificar las fuentes de información, antes de difundirla».

Cuando los medios de comunicación, incluido el Times de Londres, identificaron erróneamente al piloto con Tarabalka a finales de la semana pasada, la marca de aviones abatidos en combate había aumentado a 40 aviones. El bulo había ido demasiado lejos al ponerle cara. El día siguiente la UAF se apresuraba a desmentirlo.

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